Franc-MAçonnerie, Lunar Society & Lumières des Midlands

par Dr David HARRISON, F.P.S.

Benjamin Franklin. Homme de lettres, il est resté en contact étroit avec les membres de la Lunar Society

Au cours de la seconde moitié du XVIIIe siècle dans une ville industrielle des Midlands en Angleterre, un certain nombre d'intellectuels et libres penseurs de premier plan se sont réunis une fois par mois pendant le temps de la pleine lune pour dîner et échanger sur la philosophie naturelle.

Certaines loges maçonniques se réunissaient traditionnellement une fois par mois pendant la pleine lune, de sorte que les frères de la loge avaient assez de lumière pour rentrer chez eux par les rues sombres d'une ville du 18e siècle pendant les mois d'hiver.

Lodge of Lights, basée à Warrington, adopta une résolution en 1810, fixant la réunion ordinaire au "lundi soir lors, ou avant la Pleine Lune" ; le secrétaire de la loge étant chargé d'établir une liste de ces lundis et de les remettre à chaque membre. De même, les membres de la Royal Lodge of Faith and Friendship, basée à Berkeley, Gloucestershire, ont également proposé que la loge se réunisse “le lundi le plus proche de la Pleine Lune".

Cela rappelle également la Lunar Society, ou Lunar Circle comme on l'appelait à l'origine au milieu des années 1750, le nom donné à ce groupe de philosophes naturels qui se sont rencontrés à Birmingham, qui comprenait un certain nombre d'hommes liés à la Franc-Maçonnerie ; intellectuels sans limites tels que Erasmus Darwin, James Watt, Josiah Wedgwood, Benjamin Franklin et Joseph Priestley.

La Lunar Society a ainsi été nommée, comme les loges susmentionnées, parce qu'elle se réunissait le lundi le plus proche de la pleine lune, pour fournir suffisamment de lumière aux membres pour voyager durant la soirée.

Bien qu'il y ait eu un style d'adhésion assez souple, la Lunar Society était un exemple d'hommes partageant les mêmes idées - ou Lunarticks comme ils se dénommaient eux-mêmes – travaillant ensemble dans un but positif; pour promouvoir la philosophie naturelle. Il n'y avait pas de comptes rendus, pas de constitution et pas de liste réelle de membres, de sorte que seule la correspondance entre les "membres" a survécu pour fournir un aperçu du groupe.

L'un des "membres" de premier plan de la société était Erasmus Darwin; un médecin, poète et franc-maçon qui était un ami proche de beaucoup de ceux qui étaient liés à la société, tels que Josiah Wedgwood et Matthew Boulton.

Au fil du XVIIIe siècle, l'idée de l'immortalité a été adoptée par les francs-maçons avant-gardistes, tels que Erasmus Darwin, qui a exprimé l'immortalité dans son poème The Temple of Nature, abordant des idées modernes de l'immortalité avec une approche philosophique naturelle. Darwin a étudié la biologie parmi d'autres aspects de la philosophie naturelle, et a mis en avant les premières idées de l'évolution biologique dans son Zoonomia. Dans le jardin botanique, Darwin a utilisé des thèmes rosicruciens des esprits et des fées pour symboliser les éléments, les anciennes images magiques étant utilisées pour représenter la nouvelle pensée “scientifique”.

C'est cette nouvelle exploration de la philosophie naturelle et la recherche de l'immortalité qui est devenue une inspiration pour L'œuvre Frankenstein de Mary Shelley. Les théories de Darwin sur la production artificielle de la vie et la régénération de la nature, ont été considérées comme une influence directe sur le classique gothique, donnant à Mary Shelley une vision cauchemardesque de la résurrection et de l'immortalité, dans les domaines de la philosophie naturelle.

Un autre philosophe naturel maçonnique et ami de Darwin, qui a également été lié à la Lunar Society était Benjamin Franklin, qui a peut-être également inspiré le nom du chef-d'œuvre de Shelley, les expériences de Franklin avec des paratonnerres étant une influence.

James Watt était un inventeur et ingénieur écossais en mécanique qui avait formé un partenariat réussi avec Matthew Boulton, qui possédait la Manufacture de Soho à Birmingham, en 1775. Watt a amélioré la machine à vapeur de Newcomen, rendant la machine à vapeur plus efficace, devenant Fellow de la Royal Society, et devenant également franc-maçon. Il devint un membre influent de la Lunar Society, et comme Darwin, Wedgwood et Priestley, il devint très recherché comme intellectuel et conversationnaliste. En abordant la Lunar Society, on ne peut qu'imaginer la scène de tant d'intellectuels importants et de premier plan assis autour d'une table à manger échangeant sur un sujet scientifique innovant.

Josiah Wedgwood était un ami proche de Darwin, et, bien quil ne soit pas un franc-maçon, son nom est devenu lié au Métier. Une loge nommée ensuite Josiah Wedgwood (No. 2214) a été fondée en 1887 à Stoke-on-Trent. Le fils de Josiah Wedgwood était membre de la Etruscan Lodge, qui se réunissait au Old Bridge Inn à Etruria. William Greatbatch, associé en affaires de Wedgwood, était également franc-maçon et membre de la Etruscan Lodge. Greatbatch était responsable de la conception d'œuvres maçonniques sur certaines poteries. Cette particulière Etruscan Lodge a fermé vers 1847, bien qu'une autre loge du même nom ait fait surface peu de temps après. La Franc-Maçonnerie dans la région du Staffordshire a des liens continus avec la famille Wedgwood, et aussi récemment que 1971, deux descendants directs de Josiah Wedgwood; avec les frères Josiah et William Wedgwood, fréquentait le Josiah Wedgwood Lodge à Stoke.

Un autre membre de la Lunar Society était Joseph Priestley. Priestley était un ministre dissident, philosophe, scientifique innovant, un tuteur à la non-conformiste Warrington Academy, et un partisan des révolutions américaine et française. Il n'y a aucune preuve pour suggérer qu'il était un franc-maçon, mais il s'est certainement mêlé aux cercles maçonniques. Figures intellectuelles et philosophes naturels de premier plan, le Dr Richard Price et Benjamin Franklin étaient tous deux francs-maçons, et ils ont tous deux influencé le Dr Joseph Priestley dans son travail alors qu'il enseignait à la Warrington Academy, qui, de 1757 à 1786, devint le centre d'apprentissage le plus progressiste de [Grande-] Bretagne pour les fils des non-conformistes. Benjamin Franklin est bien sûr, un autre nom illustre lié à la Lunar Society.

Créant un noyau intellectuel, l'Académie est devenue un lieu exceptionnel et souhaitable pour les étudiants, Priestley exprimant son idéologie et son éthos dans ses mémoires:

‘..l'Académie était dans un état particulièrement favorable à la poursuite sérieuse de la vérité, car les étudiants étaient à peu près également divisés sur toutes les questions de grande importance, telles que la Liberté et la Nécessité, le sommeil de l'âme, et tous les articles de l'orthodoxie théologique et de l'hérésie ; en conséquence de laquelle tous ces sujets ont fait l'objet d'échanges continuels’

Au milieu du 18e siècle, de nombreuses familles non-conformistes ont été impliquées dans l'industrie, comme Josiah Wedgwood, dont le fils, John, a assisté à l'Académie. John "Iron-Mad" Wilkinson était également un partisan de l'Académie, sa fille Mary, épousant Joseph Priestley, et le fils de Wilkinson, William, fréquentant également l'Académie.

Des tuteurs tels que Priestley, qui est devenu un tuteur à l'Académie en 1761, et d'autres tels que John Reinhold Forster, Dr William Enfield et Jacob Bright, tous avaient une excellente réputation, le statut de L'Académie se développant en conséquence. C'est pendant son séjour à Warrington que Priestley se rendit à Londres, devenant ami avec Benjamin Franklin et Richard Price. La Royal Society allait également influencer Priestley, lorsqu'il devint Fellow en 1766 par le mérite de son travail concernant l'électricité. Price et Franklin avaient tous deux recommandé Priestley, et son History and Present State of Electricity avait été écrit alors qu'il était à Warrington après avoir été encouragé par Franklin à mener ses propres expériences. Les liens entre la Franc-Maçonnerie et la Royal Society étaient encore forts à cette époque, l'esprit scientifique du 18e siècle étant attiré par les idéaux expressifs de la philosophie naturelle qui étaient apparents dans les deux sociétés. Priestley quitta finalement l'Académie en 1767 et avait demandé à accompagner le capitaine Cook lors de son deuxième voyage dans le Pacifique, mais fut arrêté par le Board of Longitude, qui, étant principalement composé du clergé anglican établi, s'offusquait des opinions religieuses extrêmes de Priestley.

Le tuteur de l'Académie John Reinhold Forster, qui s'était lié d'amitié avec le franc-maçon Joseph Banks, le botaniste qui avait accompagné Cook lors du premier voyage, s'est vu offrir le poste lors du deuxième voyage à la place de Priestley. Forster était l'un des deux tuteurs enregistrés de l'Académie qui étaient francs-maçons, initiés à la Lodge of Lights à Warrington la même année où il est venu en Angleterre, en décembre 1766. Forster rejoint plus tard le Zu den drei Degan Lodge à Halle, où il a travaillé comme professeur d'histoire naturelle et de minéralogie après son retour du voyage de Cook.

Il a servi comme orateur et surveillant, mais il a dû quitter la loge quand il est tombé dans des "circonstances défavorables".

Son fils George, qui enseignait l'histoire naturelle à Cassel, était également franc-maçon et, en 1784, la Zur Wahren Eintracht Lodge à Vienne, organisa une loge de festivités en l'honneur de sa présence.

Cette loge possède également une variété d'autres personnalités prééminentes de l'époque, telles que Haydn, Alxinger, Denis, Born, Eckhel et Sonnenfels. Jacob Bright fut le deuxième tuteur enregistré de l'Académie à avoir été membre de Lodge of Lights, entrant dans la loge quelque cinq mois avant Forster en juillet 1766. Bright a joué un rôle assez actif dans la loge, devenant Vénérable Maître en 1771-2.

Priestley avait déménagé à Birmingham en 1780, et bien qu'il ait été impliqué dans la société pendant plus d'une décennie, sa proximité plus étroite avec les "Lunarticks" a entraîné sa phase la plus productive et prolifique (c'est à ce moment où la société a commencé à se réunir le lundi plutôt que les dimanches habituels pour s'accommoder avec les fonctions ministérielles de Priestley). Cependant, avec l'avènement de la Révolution française en 1789 et les émeutes suivantes de Priestley en 1791, la société a commencé à souffrir; contrairement à la franc-maçonnerie qui ne discute pas de politique dans la salle de la loge, la tension entre les membres en raison de différences politiques a commencé à fragmenter la société. Priestley partit pour les USA en 1794, et Matthew Boulton et James Watt durent armer leurs employés pour protéger leur Manufacture de Soho des émeutiers. Bien que la société soit poursuivie par les fils de Wedgwood, Boulton et Watt, elle avait cessé d'exister en 1813, de sorte que l'un des collectifs les plus intellectuels et les plus avant-gardistes du monde a pris fin.

Dr David HARRISON F.P.S.

Publié sur son blog le 12 Septembre 2015 https://dr-david-harrison.com/
Traduction de l'article par Thierry R. BACHMANN